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新型インフルエンザは人類にとって何をもたらすのでしょうか?

インフルエンザ大流行の中で私の勤務先でもポスターやら電子掲示板やらメールやらで行動方針などのアナウンスが連日のように発信されてきます。

ニュースなど見ていても「新型インフルエンザ」流行の懸念が大きく取り上げられています。ウィルスは細菌と違い細胞を持たないため自分だけでは増殖できず、他の細胞の部品を使って自分を複製します。ちなみに細菌は細胞を自分が持っているため、例えば実験室のシャーレででんぷんとかタンパク質を与えて、温度や湿度を適正にしてやればどんどん増殖していきます。

巷間で話題の鳥インフルエンザがいつ新型インフルエンザになって猛威をふるうか?といった懸念はウィルスのこの特性である「他生物(宿主)の細胞に入り込む」ことについて、鳥の細胞に入り込んでいるウィルスが人間の細胞を宿主とする日が近いのでは?ということを生物学的な論点だけで無く過去の新型ウィルスの大流行の発生周期なども勘案しての根拠で議論されているわけです。

ところで数ある進化論の中にはSFチックなものがいくつかあります。その論拠となるエヴィデンスやそもそもの論理展開などへの評価はともかく、個人的にはおもしろいと思うものに「ウィルス進化論」があります。
日本の医学者が提唱した説ですが、どうも書籍で発表しただけで論文とか権威のある英国や米国の科学雑誌の記事になったりしたわけでも無いらしく、説としてのインパクトやおもしろさとは裏腹に学者や専門家には結構ボコられているようです。ネットで検索しても推奨しているような文章がどにも見当たらないという何とも不遇と言いますか四面楚歌な説です。ただこの説を提唱されている方は進化論に関する書籍を結構、出版されているようで私も一冊読んでいるのですが、純粋に物書きとしてはわかりやすくおもしろい文を書かれると思います。私のような素人が進化論の概要を理解するには丁度いいか・・・。当然、自著にもこのウィルス進化論が最先端の学説であるかのごとく記述されています。

ダーウィンの進化論は突然変異と自然淘汰が中心のアイディアで、この変異は小さな変化が累積してやがてより適応したものが残り、他は自然淘汰される。という考えかたをよく解説書などで目にします。
対してウィルス進化論は「変異は小さなもの」とする考えでは、例えばキリンの首が長いのは徐々に首が長くなる変異が蓄積され、より首の長いものが残ることができた。とする説明は成り立たないと疑義を唱えます。じょじょに長くなったのなら中間の首の長さのキリンの化石が発見されてしかるべきだからです。そこで首が長くなったのは首を長くするウィルスが現れ一気に感染したキリンが増え、結果としてその急激な変異はキリンにとって有利であったのでウィルスに感染していないキリンは淘汰された。と説明します。

またダーウィンの進化論が「遺伝は垂直方向」例えば「親から子」のようなケースでしか移動しない。という説明ですが自然界では水平的な遺伝の移動、つまり種を越えたものが観察されるのにそれが説明できない。としてやはりウィルスによって遺伝子が運ばれたことを強調します。
ダーウィンの進化論が遺伝は垂直移動しか説明していなかったわけでは無く、進化への寄与の大小から判断してあまり重視していないだけのようにも記憶していますが、いずれにしても結果としてウィルス進化論は遺伝子の水平移動が起こりうることを実証していることになります。

この説そのものの是非は専門家に議論していただければいいし、進化論が説明しきれていない部分をその後の観察や実験で補完しているわけで、ウィルスによる遺伝子の移動もその一つぐらいに理解しておけばいいようにも思います。繰り返しますが説としてはおもしろいですからね。「パラサイト・イヴ」みたいで。

決して興味半分で言うわけではありませんが、新型インフルエンザのウィルスは人間に何か変化を及ぼすのでしょうか?それは人類にとって有利なことなんでしょうか?そんなことをふと考えた日でした。
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テーマ : 自然科学
ジャンル : 学問・文化・芸術

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